Менингит является полиэтиологическим заболеванием. Для того чтобы подобрать антибиотик необходимо точно знать возбудителя заболевания. Поэтому дифференциальная диагностика менингитов является важным звеном в лечении конкретных форм менингита. Некоторые формы возбудителей довольно схожи по вызываемым клиническим проявлениям, поэтому данный вопрос оказывается затруднительным. Дифференциальная диагностика является весьма актуальной и по причине устойчивости многих форм к пенициллинам, которые используются как основное средство для лечения.

Бактериологическая диагностика требует достаточно много времени, поэтому важно быстро дифференцировать заболевание. Участились случаи не выявления возбудителя болезни. Это можно объяснить приёмов антибиотиков до поступления в стационар.

Клиническая картина менингита строится на ряде признаков, которые можно поделить специфические, которые характерны для отдельных видов, и неспецифические (общие для всех форм заболевания). Дифференциальная диагностика менингитов строится на ряде специфических признаков.

Для менингококкового менингита характерно: внезапное начало, появление основных симптомов (рвота, менингеальные знаки, повышение температуры), отсутствие энцефалических реакций (нарушения сознания, судороги), отсутствии патологии внутренних органов, наличие менингококков в крови, умеренное повышение концентрации в ликворе белка, выраженный плеоцитоз. Этой формой преимущественно болеют дети в возрасте от 6 месяцев до 1 года.

Пневмококковый менингит характеризуется подострым началом, возможным сочетанием с трахеобронхеитом и пневмонией, возникновение которых может предшествовать заболеванию, преобладание явлений менингоэнцефалита в клинической картине, неполные менингеальные симптомы, частые изменения со стороны внутренних органов, значительное увеличение уровня белков в ликворе, волнообразное течение, принимающее затяжной характер.

При менингите, вызванном гемофильной палочкой, наблюдается подострое начало, сопутствующие заболевания в виде гнойных отитов, трахеобронхеитов. Тяжёлых пневмоний, очаговые поражения в центральной нервной системе.

Стафилококковые и стрептококковые формы менингоэнцефалита наблюдается бурное начало, нередко сопровождающееся повышением температуры, преобладание явлений септического характера в клинической картине, значительное повышение белка в спинномозговой жидкости.